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Desvelando el enigma: así funciona el efecto 'Yanny' / 'Laurel'

Foto: Travis Isaacs | Flickr bajo Licencia Creative Commons

Un corto clip de audio de una voz generada por computadora se ha convertido en debate, no sólo en Internet, sino en reuniones familiares. Similar a la controversia sobre el vestido dorado / azul de 2015, el clip que es considerado una “ilusión de audio” y que apareció por primera vez en Reddit, parece decir una palabra (o nombre), pero si esa palabra es Yanny o Laurel depende de quien lo escuche. Según un reciente sondeo en Twitter el 47% de las personas escuchan Yanny y el 53% Laurel. 

Existe un misterio detrás de este sonido. Incluso la Ciencia sostiene que está en un terreno interpretativo por lo que no existen verdades absolutas. Esto puede descolocar a muchos pero así somos lo seres humanos. Tal y como dijo Marcel Proust: “Los días (y las cosas) pueden ser iguales para un reloj, pero no para un hombre”.

El efecto confuso de ese sonido se produce porque se trata de lo que en la Ciencia sería un "estímulo perceptualmente ambiguo". El profesor David Alais de la escuela de psicología de la Universidad de Sydney ha expresado a The Guardian que el sistema perceptivo selecciona una de las dos interpretaciones posibles porque el cerebro no puede decidir sobre una interpretación definitiva.

"Cuando hay poca ambigüedad, el cerebro se aferra a una única interpretación perceptual. Aquí, el sonido de Yanny / Laurel debe ser ambiguo porque cada sonido tiene un tiempo y contenido de energía y frecuencias similares, por lo que en principio es confuso”, señala Alais.

Alais dice que para él, y presumiblemente para muchos otros, es "100% Yanny" sin ninguna ambigüedad. Esa falta de ambigüedad para él probablemente se deba a dos razones: primero la edad o la forma en que está compuesto su oído externo.

Cada persona tiene conductos auditivos que se encargan de escuchar los sonidos, pero los oídos externos de cada persona suelen ser diferentes. Esto influye en cómo escuchamos algunas frecuencias de sonido y tonos. Un psicólogo de la Universidad de Chicago llamado Howard Nusbaum habló sobre este tema con Gizmodo.com y aseguró que “si te cortas las orejas y te pones las de alguien más, escucharás sonidos diferentes”.

Según Nusbaum, quien se dedica a estudiar la ciencia detrás del habla, el clip de audio en realidad esconde ambas palabras o nombres en sus acústicas, pero no todas las personas escuchan las mismas frecuencias. Él, a diferencia de Alais, escuchó Laurel. Yanny está en una frecuencia alta y Laurel en una baja.

El profesor asistente de Audición y Neurociencia Cognitiva de la Universidad de Maastricht Lars Riecke afirmó a The Verge que "el secreto está en la frecuencia pero también en la mecánica de tus oídos y lo que estás esperando escuchar".

El cerebro también tiene un papel muy importante en lo que escuchamos, e incluso las personas pueden cambiar de opinión tras escuchar en repetidas ocasiones el mismo audio.

De modo que no hay una respuesta “correcta” ante lo que oímos pues cada quien escucha una cosa diferente dependiendo de sus oídos. También el medio que está usando para escuchar el audio (como auriculares o el altavoz del móvil) puede afectar. ¿Tú qué escuchas?

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