Por fin se confirma el origen de los elementos de la tabla periódica, y es el descubrimiento del año

Futuro

Por fin se confirma el origen de los elementos de la tabla periódica, y es el descubrimiento del año
Foto: Reuters

La tabla periódica se estudia en todos los colegios, pero lo que muchas veces se ignora es que el origen de los elementos era un misterio. Están presentes en la Tierra, pero no sabíamos con certeza cómo llegaron hasta aquí. La posibilidad de que procedieran del Sol estaba descartada: apenas pueden encontrarse en la estrella cinco elementos –hidrógeno, helio, litio, berilio y boro–. Tampoco en otras estrellas próximas, incluso en aquellas que son diez veces más grandes se ha detectado un máximo de 58 elementos. Ahora, la situación ha cambiado. Un grupo de científicos ha confirmado la teoría de que el resto de elementos que encontramos en la Tierra tienen como origen accidentes celestiales más específicos.

De este modo, este grupo de expertos ha vinculado los elementos a la fusión de dos estrellas de neutrones. Se trata de algunas de las estrellas más pequeñas y densas que se conocen. No tienen una masa muy superior a nuestro Sol, pero, tal y como apunta la revista Quartz, apenas una cucharada de esta estrella pesaría unos 10.000 millones de kilógramos. El mismo medio establece una comparación algo llamativa: este peso equivaldría a un millón de elefantes.

Al acercarse dos estrellas lo suficiente, se crean perturbaciones del espacio-tiempo que provocan ondas gravitacionales. El equipo de LIGO, el proyecto que ha obtenido el Nobel de Física este año, ha sido capaz de detectar este evento cósmico único. A partir de este descubrimiento se ha podido confirmar la teoría de Einstein sobre las ondas gravitacionales, y también el origen de metales pesados como el uranio o el oro.

El choque de las estrellas genera una cantidad tan grande de neutrones que, en un contexto de temperaturas extremas, influyen en los átomos y crean elementos pesados. Estos luego se dispersan a gran velocidad y viajan a través del gas por el espacio. Así llegan a planetas como la Tierra.

Ahora mismo, se establece el origen de todos los elementos de la tabla periódico en la fusión de estrellas de neutrones, la explosión de estrellas de gran masa, el Big Bang, la muerte de estrellas de masa baja, la fisión de rayos cósmicos y la explosión de enanas blancas.