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Estados Unidos

Creado un mapa a escala atómica del coronavirus, paso clave para lograr una vacuna

Redacción TO
Última actualización: 11 Mar 2020, 1:56 pm CEST
Foto: Vincent Yu | AP

Un grupo de científicos estadounidenses ha creado el primer mapa 3D a escala atómica de la parte del nuevo coronavirus que infecta las células humanas, una etapa clave para el desarrollo de una vacuna y de tratamientos, según un estudio publicado este miércoles.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Texas en Austin y de los Institutos Nacionales de Salud han recurrido a una tecnología llamada criomicroscopía electrónica, premiada con el Nobel de Química en 2017, para mapear la parte del virus que se adhiere a las células, unas puntas llamadas proteínas de espícula. "La punta es el antígeno que quisiéramos introducir en los humanos para provocar de manera preventiva la producción de anticuerpos por el sistema inmunitario, de manera que esté listo a responder a un ataque cuando llegue el verdadero virus", explica Jason McLellan, el científico que ha dirigido el estudio.

Jason McLellan y su equipo y él llevaban años estudiando otros virus de la misma familia que el covid-19 surgido en China. Aprovechando esa experiencia previa y a partir del genoma publicado por China al principio de la epidemia, los investigadores estadounidenses han creado una versión estable de las puntas del virus en su laboratorio. Su estructura molecular está ahora disponible para los científicos de todo el mundo.

"Es una hermosa y nítida estructura de una de las proteínas más importantes del coronavirus, un verdadero avance para entender cómo el coronavirus encuentra y penetra en las células", comenta el virólogo Benjamin Neuman, de la Texas A&M University-Texarkana, que no ha participado en el trabajo.

El mapa ayudará a los investigadores a entender cómo se esconde el virus y cómo neutralizarlo, y les dará pistas para elaborar medicamentos antivirales y una vacuna. La epidemia de covid-19 ha causado más de 2.000 muertos en China, donde se han registrado unos 75.000 casos desde finales de diciembre.