La presencia de microfibras en el mar podría ser mil veces superior a la estimada

Energía y medioambiente

La presencia de microfibras en el mar podría ser mil veces superior a la estimada
Foto: The Ocean Cleanup Handout

La presencia en el mar de microfibras sintéticas, semisintéticas y de otro tipo podría ser hasta mil veces mayor que la prevista por los modelos utilizados hasta ahora para estudiar el problema de contaminación que provocan los plásticos en los océanos, según un estudio publicado este miércoles en la revista Environmental Pollution. Los investigadores, pertenecientes a la ONG Adventure Scientist, el Colegio del Atlántico de Maine y la Universidad de Virginia, han estudiado la presencia de estos materiales en el mar mediante el análisis de 1.628 muestras de agua tomadas de todos los océanos entre 2013 y 2017.

La originalidad de esta investigación reside en el enfoque que se ha empleado para calcular la presencia de plásticos. Las estimaciones más extendidas se basan en el volumen de plástico recogido en distintos puntos de los océanos con redes de arrastre, un método al que se le escapa una parte muy relevante del problema: las microfibras de tamaño más pequeño que las redes no consiguen retener, pero que están en el agua, indican los investigadores.

Lo que sí hace este nuevo estudio es medir la cantidad de microfibras presentes en diferentes muestras de agua recogidas en la superficie de los océanos —tanto mar adentro como en la costa— con contenedores de un litro de capacidad. Casi dos tercios de estas muestras han sido tomadas por los navegantes de la regata ARC, que cada otoño cruza el Atlántico desde el puerto de Las Palmas de Gran Canaria hasta la isla de Santa Lucía, en el Caribe, y que cubre más de 2.700 millas náuticas —5.000 kilómetros—, la mayoría de ellas en océano abierto.

Los autores del estudio han reconocido que temieron que tal concentración de muestras en una misma ruta oceánica pudiera introducir algún sesgo en los resultados; sin embargo, han explicado que la misma tendencia «alarmante» que han observado en el Atlántico la han apreciado también en otras muestras recogidas en el Pacífico, el Índico, el Ártico y el Antártico.

 

La presencia de microfibras en el mar podría ser mil veces superior a la estimada

Microfibra observada con microscopio | Foto: Wilfredo Lee/AP

 

Los estudios más recientes realizados con el sistema de arrastre cifran entre 5,95 y 15,11 millones de toneladas la cantidad de plástico que llega cada año a los océanos directamente o a través de los ríos. Se calcula que en estos momentos hay hasta 236.000 toneladas de partículas de plástico flotando en la superficie de los distintos mares del mundo.

Las muestras del último estudio revelan que cada litro de agua de la superficie de los océanos tiene un promedio de 11,8 micropartículas —de 0,1 a 1,5 milímetros— de fibras plásticas, semisintéticas o no sintéticas, cantidad que «supera en tres órdenes de magnitud» —es decir, multiplica por 1.000— la prevista por los modelos que basan sus proyecciones en el plástico retenido en redes.

Según el estudio, las cantidades de microfibras por litro de agua son aún mayores en el Océano Ártico, con 31,3 micropartículas por litro, seguido por las aguas que circundan la Antártida, con 15,4 micropartículas, y por el Océano Atlántico, que tiene 13,4 micropartículas por cada litro de agua. Por su parte, el Océano Pacífico y el Océano Índico presentan valores por debajo de la media, con 7,0 y 4,2 micropartículas por litro.

Los autores han explicado que «un número significativo de partículas son transportadas hacia océanos abiertos y latitudes altas, donde su degradación se ralentiza, con lo que permanecen más tiempo en el agua». Asimismo, han alertado de que «las partículas semisintéticas y no sintéticas de origen humano pueden generar impactos medioambientales y biológicos que en la mayoría de los casos se ha infravalorado», informa Efe.