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La nave Cassini culmina su misión en Saturno después de 20 años

NASA
Última actualización: 4 Dic 2018, 9:14 pm CET
Foto: NASA | Handout via Reuters/Archivo

Después de casi 20 años en el espacio, la misión Cassini finalizará el 15 de septiembre de 2017 a las 8:07 horas de la costa este en Estados Unidos, según las previsiones de los científicos de la NASA, responsables de este hito sin precedentes en el mundo de la astronomía.

A finales de 2016, la nave Cassini comenzó un tipo de misión totalmente nuevo en Saturno que culminará en los próximos meses. Durante los meses finales de la misión, la órbita de la intrépida nave se colocará sobre el polo norte del planeta y entonces bajará para situarse entre éste y la parte más recóndita de sus deslumbrantes anillos. Durante un tiempo orbitará alrededor hasta que el 22 de abril de 2017, Cassini saltará sobre los anillos para comenzar sus últimas zambullidas entre el planeta y los anillos. Este es el “Gran Final” de Cassini.

Después de realizar 22 de estas órbitas, cada una de las cuales durará seis días completos, la nave bajará a la atmósfera superior del planeta gigante donde arderá como un meteoro, poniendo fin a la épica misión. A su paso por Saturno durante el ‘Gran Final’, Cassini recabará indirectamente alguna información de un valor inimaginables para quienes plantearon en su día la misión: hará mapas detallados del campo magnético y gravitatorio de Saturno, revelará cómo está dispuesto el interior del planeta, y posiblemente ayude a resolver algún misterio sobre cómo de rápida es la rotación. Mejorará mucho nuestro conocimiento sobre cuánto material hay en los anillos, permitiendo que nos aproximemos a comprender sus orígenes. Además, los detectores de partículas de Cassini tomarán muestras de las partículas heladas de los anillos y las cámaras tomarán imágenes impresionantes de los anillos y las nubes de Saturno.

Ninguna otra misión ha explorado antes esta región del planeta desde tan cerca. Lo que los científicos aprendan de estas actividades ayudará a mejorar nuestro entendimiento sobre cómo se forman y evolucionan los grandes planetas y las familias de planetas en cualquier parte.